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Estudio de caso real

Garden City, Kansas, aprovecha las ventajas de la red inteligente (Smart Grid) para sus clientes de agua y electricidad

La historia

Garden City, Kansas, atiende las necesidades de agua y electricidad de una población de más de 28 500 habitantes. Es una entidad municipal de suministros públicos, y su compromiso es ofrecer a sus clientes agua y electricidad a precios asequibles. La corporación municipal acudió a Sensus, que ya era su proveedor de contadores de agua, en busca de soluciones que permitieran poner al día los procesos y las tecnologías de lectura de contadores de agua.

El desafío

Garden City utilizó lecturas manuales de los contadores durante décadas, primero a través de la corporación municipal y después con un servicio de lectura de contadores subcontratado. Además de representar un coste adicional para la corporación municipal, era incómodo para los vecinos, que en ocasiones se quejaban cuando los lectores de contadores visitaban sus inmuebles. Además, realizar las lecturas en invierno era todo un desafío, porque en ocasiones la nieve y el hielo impedía a los lectores acceder a los contadores, con lo que las facturas se basaban en una estimación aproximada del consumo.

En 2008, Garden City empezó a estudiar la necesidad de utilizar un sistema de infraestructura avanzada para contadores (AMI) de base fija que permitiera realizar lecturas a distancia, además de mejorar la precisión de la facturación y la atención al cliente. Garden City buscaba además una única solución que fuera válida para el agua y para la electricidad, que ayudara a controlar los costes del proyecto y que mejorara aún más la eficiencia operativa de los suministros públicos.

La solución

Garden City evaluó diferentes tipos de sistemas AMI antes de decantarse por la tecnología de red inteligente de Sensus. Además de que ya había demostrado que era un socio fiable, Sensus era uno de los únicos proveedores que había conseguido atender las necesidades de AMI para suministros tanto de agua como de electricidad en más de 300 proyectos de red inteligente ya concluidos o en curso.

La red de comunicaciones AMI de Sensus FlexNet® es una red de punto a multipunto que se comunica a través de un radioespectro con licencia y de dedicación exclusiva. El sistema utiliza código abierto y sirve para distribución de electricidad y de agua, además de para numerosas aplicaciones de red inteligente, y funciona con una única red que administra varios canales del radioespectro. El sistema Sensus FlexNet actúa como una única autopista de comunicaciones, por lo que pudo satisfacer las necesidades inmediatas de Garden City al tiempo que protegía la inversión, ya que permitía futuras ampliaciones del programa de red inteligente.

Garden City instaló contadores de electricidad iConA™ A de Sensus para 11 400 consumidores. El municipio ya era cliente de Sensus para la distribución de agua, por lo que fue fácil cambiar los registros de sus 8500 contadores domésticos, comerciales e industriales a registros ICE TouchCoupler y montar módulos SmartPoint en cada contador en el mismo lugar que ocupaban los registros, lo que redujo además los costes generales del proyecto. Sensus podía abarcar todo el territorio con solo dos estaciones base FlexNet separadas 16 km entre sí (10 millas).

El consistorio municipal trabajó con Sensus y con un equipo de instalación subcontratado para llevar a cabo una auditoría preliminar de los contadores ya existentes y de la instalación, un proceso que se desarrolló sin contratiempos y en el que colaboraron todas las partes involucradas.

Los resultados

Garden City terminó de instalar el sistema FlexNet y los contadores de electricidad y agua a finales de 2010, con un coste total de 3,3 millones de USD que fueron financiados por el municipio. El consistorio calcula que la inversión correspondiente al programa de electricidad se habrá amortizado por completo en un plazo de tres años.

Garden City empezó a disfrutar de los resultados poco tiempo después de la implementación del sistema FlexNet. Fue necesario realizar varios cambios en la forma de hacer las cosas mientras la empresa de suministros públicos ajustaba los procesos de administración para poder gestionar el notable crecimiento de la cantidad de datos que llegaban al sistema procedentes de los contadores. Todos estos cambios han impulsado una mejora notable en las operaciones, ya que el personal responsable de la facturación ya no necesita dedicar tiempo a corregir errores de facturación y los clientes pueden estar seguros de que las facturas serán siempre precisas.

Antes se tardaba tres días en recopilar las lecturas de los contadores y procesarlas en el departamento de facturación, mientras que ahora la información se recopila en intervalos de 15 minutos y está disponible simplemente pinchando con el ratón. El personal de facturación utiliza estos datos para responder a las consultas de los clientes con información precisa y detallada, lo que a su vez ha mejorado notablemente la satisfacción del cliente.

Además de todo esto, la empresa de suministros públicos ahora puede identificar los robos de electricidad y de equipos físicos, así como las manipulaciones de los contadores. La electricidad puede conectarse y desconectarse a distancia, con lo que el personal ya no necesita dedicar tiempo a visitar domicilios y empresas.

En las primeras fases de recopilación de datos de consumo de agua, los clientes afirman estar satisfechos con las mejoras en detección y notificación de fugas en el suministro. La empresa de suministros utiliza además datos de detección de fugas y pruebas de flujo para identificar y solucionar los puntos más vulnerables del sistema de distribución.

En la actualidad, Garden City trabaja junto con sus ciudadanos para que la introducción de la red inteligente se lleve a cabo sin contratiempos al mismo tiempo que recaba datos que respalden la inversión. Garden City tiene previsto seguir ampliando su programa de red inteligente en los próximos tres a cinco años para incluir aplicaciones de respuesta a la demanda y redes domésticas con dispositivos instalados en los domicilios, y también se está planteando el uso de tarifas de discriminación horaria.

A medida que vaya ganando experiencia en el uso de la red inteligente, la corporación municipal de Garden City seguirá disfrutando de las nuevas ventajas que estas tecnologías aportarán al municipio y a sus habitantes, y compartirá lo aprendido con otras empresas de suministros públicos y con el resto de la industria.

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